Fight against Amazon destruction at stake after enforcement chief fired

Brazil’s environmental agency, IBAMA, has stepped up efforts to fight environmental crimes during the COVID-19 crisis amid concerns that loggers, land grabbers and illegal miners could infect indigenous populations. But the continuity of these operations is now uncertain, following the firing of IBAMA’s enforcement director, experts say.

IBAMA, Brazil’s environmental regulatory agency, and Federal Police investigate illegal logging in the Arara Indigenous Reserve in Pará state. IBAMA, which saw its budget slashed by half under President Temer, is increasingly unable to respond to indigenous reserve invasions. Image courtesy of IBAMA.
IBAMA, Brazil’s environmental regulatory agency, and Federal Police investigate illegal logging in the Arara Indigenous Reserve in Pará state. IBAMA, which saw its budget slashed by half under President Temer, is increasingly unable to respond to indigenous reserve invasions. Image courtesy of IBAMA.

On April 19, celebrated as Brazil’s national indigenous day, the country’s flagship Sunday night news program, Fantástico, showed video of IBAMA enforcement missions destroying illegal mining equipment on indigenous reserves in Pará state, in the Amazon region. The program also detailed investigations of land-grabbing schemes on two indigenous reserves in Pará.

It was the second week in a row that Fantástico broadcast images of IBAMA agents destroying illegal mining equipment in Pará, which insiders say led to the sacking of enforcement director Olivaldi Azevedo last week.

“[He was fired] because he couldn’t stop the enforcement against it,” Elizabeth Uema, a former IBAMA employee and executive secretary of the National Association of Environmental Specialist Careers (ASCEMA), told Mongabay, adding that the dismissal was directly related to the success of the enforcement missions.

IBAMA environmental agency agents on a raid of illegal logging and gold mining activities in the Amazon’s Jamanxim National Forest, where land thieves have occupied public lands. Image courtesy of IBAMA.

President Jair Bolsonaro has repeatedly spoken out against enforcement teams destroying illegal mining equipment, and his ministers have met with representatives of the artisanal mining sector.

Azevedo’s sacking was widely celebrated on dedicated Facebook pages and Whatsapp groups for illegal miners seen by Mongabay. “This shit should have been arrested for what he did,” one user wrote on Facebook.

On April 20, Brazil’s Federal Prosecutor’s Office (MPF) launched an investigation into Azevedo’s dismissal, questioning whether IBAMA’s operations in Pará would be affected and citing risks to the region’s indigenous people.

While Azevedo’s expertise may not be missed at the agency, Uema said, such disruptions can jeopardize ongoing operations that require meticulous planning.

Fears that some of IBAMA’s most experienced enforcement staff would also be dismissed began to circulate after the firing and continue to linger at the agency.

Environment Minister Ricardo Salles told the Folha de S.Paulo newspaper that Azevedo’s departure was “consensual” and that enforcement missions would continue in Pará as planned.

Azevedo’s replacement, Olímpio Ferreira Magalhães, another São Paulo military police officer, had no environmental experience until last September, when he was chosen by Salles to head the IBAMA office in the city of Manaus, Rubens Valente reported in his UOL news column.

An illegal mining site on Munduruku indigenous land in Pará state, in the Amazon region. Image by Sam Cowie
An illegal mining site on Munduruku indigenous land in Pará state, in the Amazon region. Image by Sam Cowie
Escalating invasions

Mongabay recently reported about escalating outsider encroachment in the Amazon amid the pandemic, raising concerns of a worsening scenario in the coming months coinciding with reports of a drop in enforcement activities.

From December 2019 to April 2020, forest cover spanning at least 23 football pitches was destroyed for illegal mining on Kayapó indigenous reserve in southern Pará, according to satellite images from MapBiomas Alerta, a system that validates and refines native vegetation loss alerts in all Brazilian biomes with high-resolution imagery, published by Veja magazine.

Across Brazil’s Amazon, the latest figures from the country’s National Institute for Space Research (INPE) show that deforestation climbed by 29% in March 2020 compared to the previous year, raising concerns that illegal extraction gangs continue to operate undeterred by the pandemic.

Bolsonaro’s government has touted a controversial bill that would permit mining on indigenous lands and which is awaiting a vote in congress. Last year the president signed a bill that critics say effectively legalizes land grabbing, which expires May 19 this year. Critics say both measures have encouraged invasions of indigenous lands and deforestation.

COVID-19 and increasing violence

As of April 20, there were at least 31 indigenous people confirmed to have been affected with COVID-19 living on reserves or in far-flung rural areas. At least three indigenous people have died from the disease, including a 15-year-old Yanomami boy, according to data from Brazil’s Social Environment Institute (ISA).

The figures are expected to increase following the deaths of two indigenous leaders from COVID-19, both from Amazonas state. Sateré-Mawé leader Otávio dos Santos and Aldevan Baniwa who died while in intensive care in the state capital Manaus, one of the cities worst affected by the pandemic, amid complaints of a lack of tests.

“This disease is worse than measles! It is worse than the others!” Bedjai Txucarramãe, a Kayapó indigenous leader told Fantástico, before images of IBAMA agents destroying illegal mining equipment.

In Rondônia state, the epicenter of last year’s Amazon fires, indigenous leader Ari Uru-Eu-Wau-Wau was found dead this past weekend, suspected to have been murdered with blows to the head, near the edge of the Uru-Eu-Wau-Wau reserve, which is constantly targeted by loggers and land grabbers.

Mongabay recently reported that authorities in Rondônia were monitoring two men who had been released from prison because of the pandemic who had been arrested in 2019 for leading an illegal invasion of the reserve.

In its annual report released April 17, Brazil’s Pastoral Land Commission (CPT) noted that nine indigenous people were killed in land conflict issues in 2019, the highest number in 11 years.

Miners illegally working within the Javari Valley Indigenous Reserve. Outsiders frequently travel through the territory increasing chances of a COVI-19 outbreak. Image courtesy of IBAMA.

Court decision against missionaries

In Brazil’s far-flung Vale do Javari region, near the country’s border with Peru, indigenous activists are celebrating an important court victory after a judge ordered that North American missionaries accused of trying to convert the region’s isolated indigenous communities be banned from entering the reserve or removed from the region if necessary, citing coronavirus fears.

“It would be genocide,” said Antenor Vaz, a former coordinator for isolated and recently contacted peoples at Brazil’s indigenous affairs agency, FUNAI.

Mongabay recently reported on the alleged plans of North American missionary Andrew Tonkin as well as the New Tribes of Brazil Mission to enter reserves and evangelize among isolated indigenous communities during the pandemic. Tonkin told Mongabay that he had no plans for any missions or for converting anyone.

Banner image caption: IBAMA, Brazil’s environmental regulatory agency, and Federal Police investigate illegal logging in the Arara Indigenous Reserve in Pará state.

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Sam Cowie


Luta contra a destruição da Amazônia em jogo depois que o chefe de execução foi demitido

A agência ambiental brasileira, IBAMA, intensificou os esforços para combater crimes ambientais durante a crise do COVID-19, em meio a preocupações de que madeireiros, grileiros e mineiros ilegais possam infectar populações indígenas. Mas a continuidade dessas operações agora é incerta, após a demissão do diretor de execução do IBAMA, dizem especialistas.

Em 19 de abril, comemorado como o dia nacional indígena do Brasil, o principal programa de notícias da noite de domingo do país, o Fantástico, mostrou vídeo das missões de execução do IBAMA destruindo equipamentos ilegais de mineração em reservas indígenas do Pará, na região amazônica. O programa também detalhou investigações de esquemas de apropriação de terras em duas reservas indígenas no Pará.

Foi a segunda semana consecutiva em que o Fantástico transmitiu imagens de agentes do IBAMA destruindo equipamentos ilegais de mineração no Pará, o que segundo os especialistas levou ao saque do diretor de execução Olivaldi Azevedo na semana passada.

“[Ele foi demitido] porque não conseguiu impedir a execução contra ela”, disse a Mongabay Elizabeth Uema, ex-funcionária do IBAMA e secretária executiva da Associação Nacional de Carreiras Especialistas em Meio Ambiente (ASCEMA), acrescentando que a demissão estava diretamente relacionada para o sucesso das missões de execução.

O presidente Jair Bolsonaro se pronunciou repetidamente contra equipes de fiscalização que destroem equipamentos ilegais de mineração e seus ministros se reuniram com representantes do setor de mineração artesanal.

A demissão de Azevedo foi amplamente comemorada em páginas dedicadas do Facebook e em grupos do Whatsapp para mineiros ilegais vistos pelo Mongabay. “Essa merda deveria ter sido presa pelo que ele fez”, escreveu um usuário no Facebook.

Em 20 de abril, o Ministério Público Federal (MPF) iniciou uma investigação sobre a demissão de Azevedo , questionando se as operações do IBAMA no Pará seriam afetadas e citando riscos para os povos indígenas da região.

Embora a experiência de Azevedo possa não ser desperdiçada na agência, disse Uema, essas interrupções podem comprometer as operações em andamento que exigem planejamento meticuloso.

O receio de que alguns dos funcionários mais experientes do IBAMA também fossem demitidos começou a circular após o tiroteio e continua a permanecer na agência.

O ministro do Meio Ambiente, Ricardo Salles, disse ao jornal Folha de S.Paulo que a partida de Azevedo foi “consensual” e que as missões de execução continuarão no Pará como planejado.

O substituto de Azevedo, Olímpio Ferreira Magalhães, outro policial militar de São Paulo, não tinha experiência ambiental até setembro passado, quando foi escolhido por Salles para chefiar o escritório do IBAMA na cidade de Manaus, informou Rubens Valente em sua coluna de notícias do UOL .

Escalada invasões

Mongabay relatou recentemente sobre a escalada de invasões externas na Amazônia em meio à pandemia , levantando preocupações de um cenário de piora nos próximos meses, coincidindo com relatos de queda nas atividades de fiscalização.

De dezembro de 2019 a abril de 2020, a cobertura florestal de pelo menos 23 campos de futebol foi destruída para mineração ilegal na reserva indígena Kayapó no sul do Pará, de acordo com imagens de satélite do MapBiomas Alerta, um sistema que valida e refina alertas de perda de vegetação nativa em todos os biomas brasileiros com imagens de alta resolução, publicado pela revista Veja .

Em toda a Amazônia brasileira, os últimos dados do Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais (INPE) do país mostram que o desmatamento aumentou 29% em março de 2020 em comparação com o ano anterior, levantando preocupações de que as gangues de extração ilegal continuem operando sem se deixar intimidar pela pandemia.

O governo de Bolsonaro divulgou um projeto de lei controverso que permitiria a mineração em terras indígenas e que aguarda votação no congresso. No ano passado, o presidente assinou um projeto de lei que, segundo os críticos, legaliza efetivamente a apropriação de terras, que termina em 19 de maio deste ano. Os críticos dizem que ambas as medidas incentivaram invasões de terras indígenas e desmatamento .

COVID-19 e o aumento da violência

Em 20 de abril, havia pelo menos 31 indígenas confirmados como afetados pelo COVID-19 vivendo em reservas ou em áreas rurais distantes. Pelo menos três indígenas morreram da doença, incluindo um garoto Yanomami de 15 anos, de acordo com dados do Instituto Nacional do Meio Ambiente (ISA) .

Os números devem aumentar após a morte de dois líderes indígenas do COVID-19, ambos do Amazonas. O líder do Sateré-Mawé, Otávio dos Santos e Aldevan Baniwa, que morreram em terapia intensiva na capital do estado de Manaus, uma das cidades mais afetadas pela pandemia, em meio a queixas de falta de exames.

“Esta doença é pior que o sarampo! É pior que os outros! Bedjai Txucarramãe, um líder indígena Kayapó disse ao Fantástico, diante de imagens de agentes do IBAMA destruindo equipamentos ilegais de mineração.

No estado de Rondônia, o epicentro dos incêndios na Amazônia do ano passado, o líder indígena Ari Uru-Eu-Wau-Wau foi encontrado morto no fim de semana passado, suspeito de ter sido assassinado com socos na cabeça, perto da borda do Uru-Eu-Wau Reserva -Wau, que é constantemente alvo de madeireiros e grileiros.

Mongabay informou recentemente que as autoridades de Rondônia estavam monitorando dois homens que foram libertados da prisão por causa da pandemia que foi presa em 2019 por liderar uma invasão ilegal da reserva.

Em seu relatório anual divulgado em 17 de abril, a Comissão Pastoral da Terra (CPT) do Brasil observou que nove indígenas foram mortos em questões de conflito de terra em 2019, o número mais alto em 11 anos.

Decisão da corte contra missionários

Na longínqua região do Vale do Javari, perto da fronteira do país com o Peru, ativistas indígenas comemoram uma importante vitória judicial depois que um juiz ordenou que missionários norte-americanos acusados ​​de tentar converter as comunidades indígenas isoladas da região fossem proibidos de entrar na reserva ou removido da região, se necessário, citando medos por coronavírus.

“Seria genocídio”, disse Antenor Vaz, ex-coordenador de povos isolados e recentemente contatados da Agência de Assuntos Indígenas do Brasil, a Funai.

Mongabay informou recentemente sobre os supostos planos do missionário norte-americano Andrew Tonkin, bem como da Missão Novas Tribos do Brasil, de entrar em reservas e evangelizar entre comunidades indígenas isoladas durante a pandemia . Tonkin disse a Mongabay que não tinha planos para nenhuma missão ou para converter alguém.

Legenda da imagem do banner: O  IBAMA, a agência reguladora ambiental brasileira e a Polícia Federal investigam a exploração ilegal de madeira na Reserva Indígena Arara, no Pará.

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